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I canguri giganti estinti camminavano invece di saltellare

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Secondo uno studio condotto da scienziati spagnoli e statunitensi, i membri di Sthenurinae – un’antica famiglia di canguri che visse fino a 30.000 anni fa – probabilmente preferivano camminare a saltellare.

Procoptodon goliah, un gigantesco canguro dalla faccia corta che visse durante il Pleistocene in Australia; disegno a matita, colorazione digitale. Credito di immagine: © Nobu Tamura.

Procoptodon goliah, un gigantesco canguro dalla faccia corta che visse durante il Pleistocene in Australia; disegno a matita, colorazione digitale. Credito di immagine: © Nobu Tamura.

Gli Sthenurinae (canguri sthenurini) erano una sottofamiglia estinta della famiglia dei Macropodidi (canguri e ratti-canguri).

Questi “browser” dalla faccia corta e dal corpo grande apparvero per la prima volta nel Miocene medio e si irradiarono nel Plio-Pleistocene in una diversità di forme per lo più di grandi dimensioni, più robuste delle forme esistenti nella loro corporatura.

Il più grande di questi animali, Procoptodon goliah, aveva una massa corporea stimata di 240 kg, quasi tre volte la dimensione dei più grandi canguri viventi, e si ipotizza che un canguro di queste dimensioni sarebbe biomeccanicamente in grado di saltare l’andatura.

Studi precedenti hanno suggerito che gli arti anteriori specializzati dei canguri sthenurini e la colonna lombare rigida limiterebbero la loro capacità di muoversi lentamente, usando la coda come quinto arto, come è tipico dei canguri più piccoli.

Invece, il dr Borja Figueirido dell’Università di Malaga in Spagna e i suoi colleghi ipotizzano che gli sthenurini adottino un’andatura ambulante su due zampe posteriori.

Nelle forme più piccole e precedenti, questa andatura potrebbe essere stata usata come alternativa all’uso delle code come quinto arto a velocità più lente. I canguri più grandi del Pleistocene potrebbero aver usato questa andatura esclusivamente quando si sono evoluti di dimensioni corporee più grandi, dove saltare rapidamente non era più un’opzione possibile.

Scheletri del canguro estinto Sthenurus stirlingi e del canguro grigio orientale (Macropus giganteus). Credito di immagine: Lorraine Meeker / Museo americano di Storia naturale.

Scheletri dell’estinto canguro sthenurino Sthenurus stirlingi e del canguro grigio orientale (Macropus giganteus). Credito di immagine: Lorraine Meeker / Museo americano di Storia naturale.

I ricercatori fanno il loro caso sulla base di analisi statistiche e biomeccaniche delle ossa di sthenurine e altri canguri passati e presenti.

In tutto, hanno effettuato quasi 100 misurazioni su ciascuno di oltre 140 scheletri individuali di canguro e wallaby di molti generi e specie.

“I canguri esistenti saltano a velocità elevate e si muovono a quattro zampe per viaggiare a bassa velocità. Ciò richiede una spina dorsale flessibile, una coda robusta e mani in grado di supportare il loro peso corporeo. Le sthenurine non sembrano aver avuto nessuno di questi attributi”, ha detto la prof Christine Janis della Brown University, che è il primo autore del documento pubblicato sulla rivista PLoS ONE.

“Se una delle sthenurine ancora saltasse per raggiungere velocità elevate, la camminata bipede era molto più probabile che fosse almeno la loro modalità di locomozione a bassa velocità.”

L’ipotesi che gli sthenurini fossero camminatori beneficerebbe ancora di altre linee di prova come la scoperta di tracce conservate.

“Ma fino a quando non viene trovato, l’equilibrio dell’anatomia mostra che questi roos erano specializzati – e talvolta dimensionati – per camminare, non per saltare”, ha detto il prof Janis.

Janis CM et al. 2014. Locomozione in canguri giganti estinti: Erano Sthenurines Hop-Meno mostri? PLoS UNO 9 (10): e109888; doi: 10.1371/giornale.pone.0109888

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