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Les Kangourous géants éteints Marchaient au lieu de Sauter

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Selon une étude réalisée par des scientifiques espagnols et américains, les membres des Sthenurinae – une ancienne famille de kangourous qui vivait jusqu’à il y a 30 000 ans – préféraient probablement marcher au saut.

Procoptodon goliah, un kangourou géant à face courte qui vivait au Pléistocène en Australie; dessin au crayon, coloration numérique. Crédit photo : © Nobu Tamura.

Procoptodon goliah, un kangourou géant à face courte qui vivait au Pléistocène en Australie; dessin au crayon, coloration numérique. Crédit photo : © Nobu Tamura.

Les Sthenurinae (kangourous sthenurinés) sont une sous-famille éteinte de la famille des Macropodidae (kangourous et kangourous-rats).

Ces « navigateurs » à face courte et à gros corps sont apparus pour la première fois au Miocène moyen, et ont rayonné au Plio-Pléistocène en une diversité de formes principalement à gros corps, plus robustes que les formes existantes dans leur construction.

Le plus grand de ces animaux, Procoptodon goliah, avait une masse corporelle estimée à 240 kg, soit près de trois fois la taille des plus grands kangourous vivants, et on se demande si un kangourou de cette taille serait biomécaniquement capable de sauter la démarche.

Des études antérieures ont suggéré que les membres antérieurs spécialisés des kangourous sthénurinés et la colonne lombaire rigide limiteraient leur capacité à se déplacer lentement, en utilisant la queue comme cinquième membre, comme c’est typique des kangourous plus petits.

Au lieu de cela, le Dr Borja Figueirido de l’Université de Malaga en Espagne et ses collègues postulent que les sthénurines ont adopté une démarche de marche sur deux pattes postérieures.

Dans les formes plus petites et plus anciennes, cette démarche peut avoir été utilisée comme alternative à l’utilisation des queues comme cinquième membre à des vitesses plus lentes. Les kangourous du Pléistocène plus grands ont peut-être utilisé cette démarche exclusivement car ils évoluaient de plus grandes tailles, où sauter rapidement n’était plus une option possible.

Squelettes du kangourou sthenurin éteint Sthenurus stirlingi et du kangourou gris oriental existant (Macropus giganteus). Crédit image: Lorraine Meeker / Musée américain d'Histoire naturelle.

Squelettes du kangourou sthenurin éteint Sthenurus stirlingi et du kangourou gris oriental existant (Macropus giganteus). Crédit image: Lorraine Meeker / Musée américain d’Histoire naturelle.

Les chercheurs se basent sur des analyses statistiques et biomécaniques des os de sthénurine et d’autres kangourous passés et présents.

En tout, ils ont effectué près de 100 mesures sur chacun de plus de 140 squelettes individuels de kangourous et de wallaby de nombreux genres et espèces.

« Les kangourous existants sautent à grande vitesse et se déplacent à quatre pattes pour voyager à basse vitesse. Cela nécessite une épine dorsale flexible, une queue robuste et des mains capables de supporter leur poids corporel. Les sthénurines ne semblent avoir eu aucun de ces attributs ”, a déclaré le professeur Christine Janis de l’Université Brown, qui est le premier auteur de l’article publié dans la revue PLoS ONE.

« Si l’un des sthénurines sautait encore pour atteindre des vitesses rapides, la marche bipède était beaucoup plus susceptible d’être au moins leur mode de locomotion à vitesse lente. »

L’hypothèse selon laquelle les sthénurines étaient des marcheurs bénéficierait encore d’autres éléments de preuve tels que la découverte de pistes préservées.

« Mais jusqu’à ce que cela soit trouvé, l’équilibre de l’anatomie montre que ces roos étaient spécialisés – et parfois dimensionnés – pour marcher, pas pour sauter”, a déclaré le professeur Janis.

Janis CM et coll. 2014. Locomotion chez les Kangourous Géants Éteints : Les Sthénurines Étaient-Elles des Monstres sans Houblon? PLoS ONE 9 (10): e109888; doi: 10.1371/ journal.pone.0109888

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