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Los Canguros Gigantes Extintos Caminaron en lugar de Lúpulos

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Según un estudio realizado por científicos de España y Estados Unidos, los miembros de Sthenurinae, una antigua familia de canguros que vivieron hasta hace 30.000 años, probablemente prefirieron caminar a saltar.

Procoptodon goliah, un canguro gigante de cara corta que vivió durante el Pleistoceno en Australia; dibujo a lápiz, coloreado digital. Crédito de la imagen: © Nobu Tamura.

Procoptodon goliah, un canguro gigante de cara corta que vivió durante el Pleistoceno en Australia; dibujo a lápiz, color digital. Crédito de la imagen: © Nobu Tamura.

Sthenurinae (canguros esthenurinos) fue una subfamilia extinta dentro de la familia Macropodidae (canguros y canguros rata).

Estos «navegadores» de cara corta y cuerpo grande aparecieron por primera vez en el Mioceno medio, y se irradiaron en el Plio-Pleistoceno en una diversidad de formas en su mayoría de cuerpo grande, más robustas que las formas existentes en su estructura.

El más grande de estos animales, Procoptodon goliah, tenía una masa corporal estimada de 240 kg, casi tres veces el tamaño de los canguros vivos más grandes, y se especula si un canguro de este tamaño sería biomecánicamente capaz de andar saltando.

Estudios previos sugirieron que las extremidades anteriores especializadas de los canguros estenurinos y la columna lumbar rígida limitarían su capacidad de moverse lentamente, utilizando la cola como quinta extremidad, como es típico de los canguros más pequeños.

En su lugar, el Dr. Borja Figueirido de la Universidad de Málaga en España y sus colegas postulan que los sthenurines adoptaron un caminar sobre dos patas traseras.

En las formas más pequeñas y anteriores, esta marcha puede haber sido utilizada como una alternativa al uso de las colas como quinta extremidad a velocidades más lentas. Los canguros del Pleistoceno más grandes pueden haber utilizado esta forma de andar exclusivamente a medida que evolucionaban tamaños corporales más grandes, donde saltar rápidamente ya no era una opción posible.

Esqueletos del extinto canguro sthenurine Sthenurus stirlingi y del canguro gris oriental (Macropus giganteus). Crédito de la imagen: Lorraine Meeker / Museo Americano de Historia Natural.

Esqueletos del extinto canguro sthenurine Sthenurus stirlingi y del canguro gris oriental (Macropus giganteus). Crédito de la imagen: Lorraine Meeker / Museo Americano de Historia Natural.

Los investigadores hacen su caso basado en análisis estadísticos y biomecánicos de los huesos de la estenurina y otros canguros pasados y presentes.

En total, hicieron casi 100 mediciones en cada uno de los más de 140 esqueletos individuales de canguros y ualabíes de muchos géneros y especies.

«Los canguros actuales brincan a velocidades rápidas y se mueven a cuatro patas para viajar a baja velocidad. Esto requiere una columna vertebral flexible, una cola robusta y manos que puedan soportar su peso corporal. Las sthenurinas no parecen haber tenido ninguno de esos atributos», dijo la profesora Christine Janis de la Universidad Brown, que es la primera autora del artículo publicado en la revista PLoS ONE.

«Ya sea que alguno de los sthenurines todavía saltó para alcanzar velocidades rápidas, la marcha bípeda era mucho más probable que al menos fuera su modo de locomoción a baja velocidad.»

La hipótesis de que los sthenurines eran caminantes todavía se beneficiaría de otras líneas de evidencia, como el descubrimiento de huellas preservadas.

«Pero hasta que eso se encuentre, el equilibrio de la anatomía muestra que estos roos estaban especializados, y a veces del tamaño – para caminar, no para saltar», dijo la profesora Janis.

Janis CM et al. 2014. Locomoción en Canguros Gigantes Extintos: ¿Eran Monstruos Sin Lúpulo? PLoS ONE 9 (10): e109888; doi: 10.1371/diario.ponga.0109888

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